Carousell de Singapur deja su huella en el escenario global de clasificados

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Carousell, la querida startup de Singapur, ha encontrado su camino. En noviembre, el servicio de clasificados móviles de siete años anunció un acuerdo de fusión con el rival 701Search, propiedad de Telenor. El acuerdo valora la entidad combinada en $ 850 millones y reúne a dos de los negocios clasificados más destacados de la región.

La compañía con sede en Singapur fue “increíblemente afortunada” de aceptar este acuerdo, dijo a The Ken un inversor cuya cartera incluye negocios clasificados. Esto convierte al negocio en un verdadero contendiente para el estatus de unicornio (una valoración al norte de $ 1 mil millones), dijo el inversor.

La materia a resolver

La historia de Carousell es bien conocida en el folklore de inicio del sudeste asiático. Fue fundada por tres graduados de principios de los años veinte de la Universidad Nacional de Singapur (NUS) después de pasar un año en Silicon Valley como parte de su programa de pregrado.

La compañía solo comenzó a monetizar su servicio en los últimos años, adoptando un enfoque clásico de clasificados cobrando por publicidad y visibilidad con un enfoque en activos de alto precio. La rentabilidad, sin embargo, siguió siendo un sueño lejano. Ya no. 701Search es una empresa aún más rara que un unicornio: es un negocio rentable. La combinación del alcance de Carousell y la rentabilidad de 701Search se considera una combinación perfecta.

Para Carousell, el acuerdo es una reivindicación de su perseverancia. El sudeste asiático es una región donde las principales salidas de startups siguen siendo raras a pesar del aumento de la potencia de fuego de los inversores (un tema que The Ken recientemente exploró en profundidad), pero Carousell ha tenido sus tentaciones pasadas. Sus tres líderes jóvenes una vez rechazaron una oferta de adquisición de $ 100 millones que Bloomberg informó que habría hecho que el CEO Siu Rui Quek (y los cofundadores Marcus Tan y Lucas Ngoo) fueran “más ricos que sus sueños”.

Carousell no solo eligió mantener el rumbo, sino que también obtuvo una importante validación en abril pasado cuando cerró una inversión de $ 56 millones de OLX, el negocio de clasificados que pertenece a Naspers. El conglomerado con sede en Sudáfrica Naspers es mejor conocido por una inversión temprana y lucrativa en el gigante chino de internet Tencent.

Una fuente de la industria dijo en ese momento que el acuerdo podría ser un precursor de una eventual adquisición de OLX, un proceso que es bastante común para el grupo. El vínculo de Carousell con 701Search fomenta ese pensamiento: es precisamente el tipo de consolidación regional que uno esperaría de una empresa en camino de convertirse en un negocio imprescindible para un importante jugador global como OLX.

Pero el éxito no es una garantía. Tanto los activos de Carousell como los de 701Search continuarán viviendo de manera independiente publicando el acuerdo. El desafío para Carousell estará en cómo permite que cada servicio crezca mientras se replica el éxito en su cartera. Puede haber oportunidades para reducir los costos operativos. El inversionista citado anteriormente dijo que retener el talento “indudable” del personal de 701Search será crítico, esto es realmente un desafío operativo.

Los opuestos se atraen

El contraste entre 701Search y Carousell va más allá de la rentabilidad. Mientras que el primero es un servicio de 13 años nacido de corporaciones y anclado a los listados web de escritorio tradicionales, el segundo es una startup centrada en anuncios clasificados para dispositivos móviles. Las dos compañías también se encuentran en puntos financieros muy diferentes.

Es difícil comparar las finanzas de las dos compañías, ya que los datos financieros de 701Search son escasos y anticuados. El año más reciente se puede hacer una comparación de igual a igual, de hecho, es 2017. En ese año, según el informe financiero de Telenor de fin de año de 2017, 701Search hizo una pérdida de NOK 37 millones ($ 4 millones) en ingresos de NOK 66 millones ($ 7.2 millones). Esto fue notablemente mejor que Carousell, que reportó una pérdida de $ 29.8 millones en ingresos de solo $ 1.7 millones en el mismo período.

Ambas compañías han mejorado desde entonces. En 2018, el último año para el cual sus finanzas están disponibles, Carousell perdió $ 25 millones en ingresos de $ 7 millones al año siguiente: un aumento 4X en las ventas totales y una reducción de $ 5 millones en pérdidas desde 2017. 701Search, por otro lado, tiene desde que se volvió rentable. Según el director financiero de la compañía, Rakesh Malani, Carousell también es rentable en dos países, aunque se negó a especificar cuál.

Un segundo inversor enfocado en negocios clasificados le dijo a The Ken que 701Search tiene una tasa de ingresos anual de $ 20 millones hoy. Se cree que unas tres cuartas partes de esto provienen de Mudah, su mercado en Malasia, cortesía de sus lucrativas verticales automotrices y de bienes raíces. Esta estimación es plausible ya que Carousell le dijo a la prensa que los ingresos anuales de la entidad combinada son de “más de $ 40 millones”.